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HISTORIA: Un desfile de protesta silenciosa en 1917 preparó el escenario para marchas de derechos civiles

Los únicos sonidos eran los de los tambores amortiguados, el barajar de los pies y los suaves sollozos de algunos de los aproximadamente 20.000 espectadores. Las mujeres y los niños llevaban todo blanco. Los hombres vestidos de negro.

En la tarde del sábado 28 de julio de 1917, cerca de 10.000 afroamericanos marcharon por la Quinta Avenida, en silencio, para protestar contra la violencia racial y la supremacía blanca en Estados Unidos.

La ciudad de Nueva York y la nación jamás habían presenciado una escena tan notable.

El “Silent Protest Parade”, como fue conocido, fue la primera manifestación afroamericana de su clase y marcó un momento decisivo en la historia del movimiento por los derechos civiles.

Como he escrito en mi libro “Antorcha de la Democracia”, los afroamericanos durante la Primera Guerra Mundial desafiaron el racismo tanto en el extranjero como en casa. Al tomar las calles para dramatizar el trato brutal de los negros, los participantes del “Silent Protest Parade” acusaron a Estados Unidos de ser una nación injusta. Esta carga sigue siendo verdad hoy.

Cien años más tarde, mientras los negros siguen insistiendo en que “Black Lives Matter”, el “Silent Protest Parade” ofrece un vívido recordatorio sobre el poder del liderazgo valiente, la movilización popular, la acción directa y su necesidad colectiva en la lucha para acabar con la raza opresión.

Uno de los grandes logros del movimiento Black Lives Matter ha sido demostrar el continuo de la violencia racista contra los negros a lo largo de la historia americana y también la historia de resistencia contra ella. Pero a medida que continuamos lidiando con la hiper-visibilidad de la muerte negra, quizás sea fácil olvidar lo verdaderamente horrible de la violencia racial contra los negros hace un siglo.

Antes del “Silent Protest Parade”, la violencia de la multitud y el linchamiento de los afroamericanos se habían vuelto aún más horripilantes. En Waco, una muchedumbre de 10.000 tejanos blancos asistió al 15 de mayo de 1916, el linchamiento de un granjero negro, Jesse Washington. Un año más tarde, el 22 de mayo de 1917, un leñador negro, Ell Persons, murió a manos de más de 5.000 blancos que buscaban venganza en Memphis.

Incluso por estos horribles estándares, East St. Louis más tarde ese mismo verano fue impactante. Las tensiones laborales entre los trabajadores blancos y negros estallaron en la noche del 2 de julio de 1917.

Durante 24 horas, multitudes blancas apuñalaron, dispararon y lincharon indiscriminadamente a cualquier persona con piel negra. Los hombres, las mujeres, los niños, los ancianos, los discapacitados – nadie se salvó. Los hogares fueron incendiados y los ocupantes abatidos mientras intentaban huir. El número de muertos probablemente llegó a 200 personas.

East St. Louis este fin de semana es conmemorar el motín de la raza de 1917, que resultó en docenas o cientos de muertos y heridos, así como edificios quemados en la ciudad.

Los 6,000 residentes negros de la ciudad se convirtieron en refugiados.

East St. Louis era un pogrom americano. La intrépida activista anti-linchamiento afroamericana Ida B. Wells viajó a la ciudad todavía ardiendo el 4 de julio y recopiló informes de primera mano de las secuelas. Ella describió el incidente como una “terrible orgía de carnicería humana”.

La devastación de East St. Louis fue agravada por el hecho de que Estados Unidos estaba en guerra. El 2 de abril, el presidente Woodrow Wilson había arrojado a los Estados Unidos en el torbellino de la Primera Guerra Mundial. Lo hizo afirmando el lugar singularmente único de Estados Unidos en la escena global y su objetivo de hacer del mundo “seguro para la democracia”. Negros, East St. Louis expuso la hipocresía de la visión de Wilson y la propia América.

La Asociación Nacional para el Avance de las Personas de Color respondió rápidamente a la masacre. Fundada en 1909, la NAACP aún no se había establecido como una organización verdaderamente representativa para los afroamericanos. Con la excepción de WEB Du Bois, uno de los cofundadores de NAACP y editor de la revista The Crisis, el liderazgo nacional era todo blanco. Las sucursales estaban abrumadoramente ubicadas en el Norte, a pesar de que la mayoría de los afroamericanos residían por debajo de la línea Mason-Dixon.

James Weldon Johnson cambió las cosas. Abogado, diplomático, novelista, poeta y compositor, Johnson era un verdadero hombre renacentista afroamericano. En 1916, Johnson se unió a la NAACP como un secretario de campo e hizo un impacto inmediato. Además de aumentar la membresía del sur de la organización, Johnson reconoció la importancia de ampliar la influencia de las ramas existentes de la NAACP más allá de la elite negra.

Johnson planteó la idea de una marcha de protesta silenciosa en una reunión del comité ejecutivo de la rama de NAACP Harlem poco después de la revuelta de East St. Louis. Johnson también insistió en que la protesta incluya a toda la comunidad negra de la ciudad.

Al mediodía del 28 de julio, varios miles de afroamericanos habían comenzado a reunirse en la calle 59. Las muchedumbres se reunieron a lo largo de la Quinta Avenida. Los ansiosos policías de la ciudad de Nueva York se alineaban en las calles, con los clubes listos, preparados para los problemas.

Aproximadamente a la 1 pm, el desfile de protesta comenzó. Un grupo de clérigos negros y funcionarios de la NAACP ocuparon la primera línea. WEB Du Bois, que recientemente había regresado de realizar una investigación de NAACP en East St. Louis, y James Weldon Johnson marcharon uno al lado del otro.

El desfile fue un espectáculo impresionante. En el frente, las mujeres y los niños que usaban los vestidos blancos del todo simbolizaban la inocencia de Africano-Americanos en la cara de la culpabilidad de la nación. Los hombres, subiendo por la retaguardia y vestidos con trajes oscuros, transmitían una dignidad triste y una severa determinación para defender sus derechos como ciudadanos.

Llevaban carteles y pancartas que humillaban a América por su tratamiento de los negros. Otros leyeron: “Tus manos están llenas de sangre”, “No matarás”, “¿Madres, los lincheros van al cielo?” Otros destacaron el contexto de la guerra y el vacío de los ideales de América: “Hemos luchado por la libertad de los blancos Americanos en seis guerras; Nuestra recompensa fue East St. Louis.

 Durante el desfile, los manifestantes permanecieron en silencio. El New York Times describió la protesta como “una de las manifestaciones más tranquilas y ordenadas jamás presenciadas.” El silencio fue finalmente roto con alegrías cuando el desfile concluyó en Madison Square.

El “Silent Protest Parade” marcó el comienzo de una nueva época en la larga lucha por la libertad negra. Al adherirse a cierta política de respetabilidad, una estrategia empleada por los afroamericanos que se centraba en contrarrestar los estereotipos racistas a través de una apariencia y comportamiento dignos, la protesta, en su contexto, constituía una reivindicación radical de la esfera pública y una poderosa afirmación de la humanidad negra . Declaró que había llegado un “Nuevo Negro” y lanzó una negra tradición de protesta pública que se vería en los desfiles de la Universal Negro Improvement Association, las manifestaciones de derechos civiles de los años 60 y las marchas de Black Lives Matter de hoy.

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